De souris et d’hommes …

Le Daily Telegraph a rapporté qu’une variation dans un seul gène signifie que “certaines personnes peuvent manger et ne jamais prendre de poids alors que d’autres luttent pour perdre une once”. Le journal a déclaré que de légères différences dans le gène peuvent être responsables de la suppression du métabolisme, ce qui rend ses porteurs léthargique en permanence et incapable de brûler des calories aussi efficacement que les personnes plus minces.

Les nouvelles sont basées sur une étude qui a confirmé que le gène Fto joue un rôle dans la régulation du poids chez la souris. La recherche montre que le gène peut agir en augmentant la vitesse à laquelle les souris brûlent de l’énergie, plutôt qu’en leur faisant perdre du poids en étant plus actif physiquement.

Comme le soulignent les auteurs, il semble y avoir des différences dans la façon dont le gène FTO affecte le poids chez les humains, car les humains porteurs des variantes à haut risque de ce gène semblent prendre du poids en raison d’une suralimentation plutôt que d’une dépense énergétique inférieure. Cela met en évidence les difficultés à appliquer les résultats chez la souris à l’homme. À l’heure actuelle, ces résultats n’ont pas d’incidences directes sur la santé humaine, mais ouvrent la voie à d’autres recherches. Cette recherche pourrait éventuellement mener au développement de nouveaux traitements contre l’obésité, mais c’est loin d’être le cas.

D’où vient l’histoire?

Cette recherche a été menée par le Dr Julia Fischer de l’Institut pour le développement animal et la biologie moléculaire à l’Université de Düsseldorf et des collègues d’ailleurs en Allemagne. L’étude a été soutenue par les organisations Deutsche Forschungsgemeinschaft et NGFN-Plus et publiée dans Nature, la revue scientifique à comité de lecture.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Ce fut une étude génétique menée chez la souris. Les chercheurs étaient conscients que des recherches antérieures avaient déjà montré un lien étroit entre l’indice de masse corporelle et les variations courantes du gène FTO humain. Les personnes avec une version à haut risque de ce gène FTO pèsent en moyenne trois kilogrammes de plus que ceux avec une version à faible risque. Le gène peut affecter le poids soit en influençant l’appétit et l’apport alimentaire, soit en contrôlant le taux de métabolisme. Ce sont les théories que les chercheurs ont étudiées dans cette étude animale.

Les chercheurs ont génétiquement modifié des souris à l’absence de la version souris du gène FTO_ appelé Fto. Ils ont testé pour s’assurer que ce «knock out» du gène avait fonctionné, en cherchant à voir si les souris manquaient de la protéine Fto. Ils ont également testé pour s’assurer qu’aucun gène à proximité n’a été affecté par l’élimination du gène Fto.

Au fil du temps, les scientifiques ont mesuré la longueur et pesé les souris dépourvues du gène Fto, et les ont comparées à des souris normales. Ils ont également examiné combien de graisse corporelle ces souris avaient en utilisant l’IRM. Les chercheurs ont ensuite pris Fto -lacking et des souris normales et les nourris tous les deux sur un régime riche en graisses pendant 12 semaines, et ont comparé leur gain de poids. Ils ont mesuré les niveaux de tissu adipeux blanc et brun, deux types différents de graisse corporelle. Le tissu adipeux blanc est utilisé comme réserve d’énergie et le tissu adipeux brun est utilisé pour garder le corps au chaud.

Les chercheurs ont ensuite examiné la consommation alimentaire des souris et leurs niveaux d’activité afin de déterminer si les souris Fto -lacking étaient moins grosses parce qu’elles mangeaient moins ou parce qu’elles étaient plus actives.

Les chercheurs ont également examiné les niveaux de différentes hormones et produits chimiques impliqués dans l’appétit, la dépense énergétique et la régulation du poids. Une telle hormone est la leptine, qui est produite par le tissu adipeux. Ils ont également examiné le développement dans une partie du cerveau appelée l’hypothalamus, qui régule l’apport énergétique (en mangeant de la nourriture) et la dépense énergétique (par l’activité physique et le maintien de la fonction normale du corps). Ils ont également examiné la fonction thyroïdienne, le métabolisme du glucose et les taux d’adrénaline.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Les chercheurs ont réussi à générer génétiquement des souris sans le gène Fto. Les souris dépourvues de ce gène ont montré une croissance ralentie après la naissance (mais pas avant) et moins de tissu adipeux. À l’âge de six semaines, ces souris pesaient 30-40% de moins que leurs homologues «normales». Les souris Fto -lacking avaient également des corps plus courts que les souris normales.

Les souris mâles n’ayant pas de Fto avaient 60% de moins de graisse corporelle que les souris normales, tandis que les souris Fto dépourvues de graisse avaient 23% moins de graisse corporelle. La masse maigre chez les souris dépourvues de Fto était également réduite, mais dans une moindre mesure que la graisse corporelle.

Lorsqu’elles ont été nourries avec un régime riche en graisses pendant 12 semaines, les souris Fto -lacking ont pris moins de poids que les souris normales et accumulé moins de tissu adipeux blanc. Les souris dépourvues de Fto présentaient également des niveaux inférieurs de l’hormone leptine dans leur sang. Les chercheurs ont constaté que les souris normales et manquant de Fto-_ mangeaient des quantités totales similaires de nourriture, ce qui signifiait que les souris dépourvues de Fto mangeaient plus que les souris normales par unité de poids corporel.

Les souris dépourvues du gène Fto présentaient une absorption d’oxygène et une production de dioxyde de carbone plus élevées, et produisaient plus de chaleur corporelle tout au long de la journée et de la nuit que les souris normales. Ceci indique que leur dépense énergétique était plus élevée que celle des souris normales. Malgré cela, les souris dépourvues de Fto étaient moins actives physiquement que les souris normales.

Il n’y avait pas de différences évidentes entre les souris dans la structure de l’hypothalamus dans le cerveau. Il y avait de petits changements dans les niveaux d’activité de certains gènes impliqués dans la régulation de l’équilibre énergétique chez les souris Fto-manquant dans certaines conditions. Il y avait aussi peu de changement dans la façon dont le glucose était métabolisé ou dans l’activité thyroïdienne chez les souris Fto-dépourvues.

Cependant, les souris Fto -lacking ont eu des niveaux plus élevés d’adrénaline que les souris normales. Cette hormone affecte ce qu’on appelle le système nerveux «sympathique», qui contrôle les fonctions automatiques du corps, telles que la fréquence cardiaque et la fonction des autres organes.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs concluent que leurs résultats suggèrent que la variation du gène FTO humain pourrait affecter l’activité du gène et rendre les gens plus sensibles à l’obésité. Ils soulignent que bien que les humains avec des variantes FTO semblent prendre du poids en raison de la suralimentation, les souris qui manquent le gène Fto ne prennent pas de poids parce qu’ils sont plus actifs que les souris normales.

Ils disent que d’autres études seront nécessaires pour étudier exactement comment fonctionne le gène FTO, et que ces études pourraient conduire à la découverte de nouvelles cibles pour les médicaments anti-obésité.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Cette étude chez l’animal a confirmé que le gène Fto joue un rôle dans la régulation du poids chez la souris, et donné des indications sur la façon dont il a cet effet. Comme le soulignent les auteurs eux-mêmes, il semble y avoir des différences dans la façon dont le gène Fto affecte le poids chez les humains et les souris, par l’apport alimentaire ou les niveaux de dépense énergétique. Cela met en évidence les difficultés liées à l’application des résultats chez la souris à l’homme.

À la minute, ces résultats n’ont pas d’implications directes pour la santé humaine, mais ouvrent la voie à d’autres recherches. Cette recherche pourrait éventuellement mener au développement de nouveaux traitements contre l’obésité, mais c’est loin d’être le cas.