Diabète et capacité mentale

“Les adultes atteints de diabète peuvent voir leurs capacités mentales ralentir peu de temps après l’apparition de la maladie”, a rapporté le Times. Le journal a déclaré qu’une étude a révélé que les personnes atteintes de diabète de type 2 étaient sensiblement plus mauvaises que les adultes sains dans leur vitesse sémantique (élaboration de sens) et les processus de pensée supérieurs, tels que la planification, l’organisation et le souci du détail. Le journal a ajouté que l’âge ne semblait pas avoir d’effet sur la détérioration mentale, ce qui suggère que le dommage est fait tôt dans la maladie et se stabilise ensuite.

L’histoire est basée sur une étude d’un petit groupe d’adultes canadiens relativement en bonne santé atteints de diabète de type 2 léger. Il a constaté que, par rapport aux personnes en bonne santé, les patients ont eu une plus mauvaise performance dans certaines parties de certains tests neuropsychologiques. Cependant, sa conception signifie qu’il ne peut pas prouver que le diabète est la cause de la différence dans les performances. L’affirmation selon laquelle les diabétiques sont à risque d’un ralentissement mental progressif n’est pas soutenue par les résultats de cette étude. Cette question ne peut être résolue que par des études prospectives plus vastes, qui tiennent compte de la gamme des autres facteurs qui pourraient être impliqués.

D’où vient l’histoire?

Les Drs Sophie Yeung, Ashley Fischer et Roger Dixon ont effectué la recherche. Leur travail a été financé avec une subvention du National Institutes of Health. L’étude a été publiée dans la revue médicale Neuropsychology.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Les chercheurs de cette étude transversale ont comparé la façon dont les personnes avec et sans diabète d’âges différents effectuaient une série de tests neuropsychologiques. L’étude a comparé des personnes de 53 à 70 ans avec des personnes de 71 à 90 ans.

Les participants à cette étude ont été sélectionnés à partir de la première vague d’une étude plus vaste en cours – l’étude longitudinale de Victoria (VLS). Dans ce groupe, les chercheurs ont sélectionné les 44 personnes atteintes de diabète de type 2 et un groupe témoin de 522 personnes en bonne santé. Les chercheurs ont ensuite exclu toute personne diagnostiquée avec la maladie d’Alzheimer ou la démence vasculaire, une déficience cognitive légère à modérée (score inférieur à 26 au mini examen d’état mental), des troubles neurologiques tels que la maladie de Parkinson, des maladies cardiovasculaires ou psychiatriques. Cela leur a laissé un échantillon final pour l’analyse de 41 adultes relativement en bonne santé avec le diabète et 424 contrôles.

Les chercheurs ont comparé les résultats de divers tests cognitifs et neuropsychologiques entre les personnes avec et sans diabète, puis ont étudié si l’âge avait un effet sur les différences. Ces tests ont été réalisés dans le cadre de la première vague de l’étude VLS et comprenaient des tests de mémoire, de la fluidité verbale et des tests de la fonction exécutive (vitesse des réponses, capacité à supprimer une première réponse et inhibition des réponses automatiques).

Quels ont été les résultats de l’étude?

Les chercheurs n’ont trouvé aucune différence entre les groupes diabétiques et les groupes témoins sains en termes de mémoire épisodique (évaluée par des tests de rappel de mots immédiats). Comme prévu, les jeunes adultes ont obtenu de meilleurs résultats que les adultes plus âgés.

Il n’y avait pas non plus de différences entre les groupes en termes de mémoire sémantique (évaluée par des tests de vocabulaire et de rappel de faits), de fluidité verbale, de temps de réaction ou de vitesse perceptuelle.

En termes de fonctionnement exécutif, les contrôles se sont mieux comportés dans deux des quatre tests. Les contrôles ont également mieux fonctionné sur les tests de vitesse sémantique, mais pas sur d’autres tests de vitesse neurocognitive. Bien que les groupes plus jeunes aient eu tendance à surpasser les groupes plus âgés, le diabète n’a pas affecté différemment les différents âges.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs concluent que leur étude a contribué à la littérature sur les déficits associés au diabète de type 2 chez les personnes âgées. Ils disent que leurs résultats montrent que les contrôles sains “surperformaient significativement le groupe du diabète seulement sur les marqueurs du fonctionnement et de la vitesse exécutive”.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Selon les auteurs, plusieurs études ont montré que la performance mentale est affectée par le diabète. Cependant, il existe un certain conflit dans la recherche publiée sur les domaines neuropsychologiques qui sont touchés. Le but de cette étude était d’étudier quels domaines sont impliqués, et lesquels d’entre eux semblent contribuer à la différence. Il y a plusieurs points à noter lors de l’interprétation de cette étude:

Les chercheurs ont utilisé une conception transversale pour comparer les scores de performance entre les personnes atteintes de diabète et celles qui n’en ont pas. Cependant, les études transversales ne peuvent pas prouver la causalité, et donc cette étude ne peut pas confirmer que la différence de performance mentale entre les personnes avec et sans diabète était le résultat de leur condition. Il peut avoir été causé par un certain nombre d’autres facteurs, tels que la capacité cognitive individuelle au début de l’étude, le traitement, les comportements liés à la santé, ou simplement la santé générale. En dehors de la tension artérielle des participants, les chercheurs n’ont apparemment pas cherché à ajuster (prendre en compte) d’autres facteurs possibles qui pourraient être responsables du lien entre le diabète et la cognition.

Le nombre de personnes atteintes de diabète dans cette étude était en fait assez faible. En tant que tel, il est possible que les différences observées entre ces 40 adultes et le groupe témoin soient apparues uniquement par hasard. La puissance de l’étude pour détecter les différences entre les groupes est encore diminuée dans les sous-groupes des différents groupes d’âge.

Bien que cette étude ait montré que les personnes atteintes de diabète ne réagissaient pas de la même manière que les témoins sains dans les tests de mémoire verbale épisodique et de fluence verbale, cela est en contradiction avec ce que d’autres études ont trouvé. Les chercheurs reconnaissent également qu’il ne sera peut-être pas possible de généraliser leurs découvertes à d’autres populations, étant donné qu’il s’agit de bénévoles et d’une petite population urbaine canadienne d’adultes relativement bien éduqués et en bonne santé.

L’étude n’a pas examiné les jeunes atteints de diabète de type 1 (comme peut le suggérer la photographie dans The Times d’un jeune adulte qui s’injecte de l’insuline). Par conséquent, les jeunes diagnostiqués diabétiques ne devraient pas craindre que leur performance mentale se détériore.

Dans l’ensemble, il y a un besoin d’études prospectives plus vastes pour confirmer si les personnes atteintes de diabète connaissent un déclin des fonctions cognitives et, en particulier, quels aspects de leur fonction sont affectés. Ces études devront également prendre en compte d’autres facteurs de confusion potentiels.