Régler les heures de coucher peut être bon pour le développement des enfants

«Les horaires de coucher peuvent mener à des enfants plus intelligents», rapporte le Daily Express, tandis que BBC News et d’autres rapportent que les soirées tardives «sapent la puissance cérébrale des enfants». Mais en regardant l’étude sur laquelle ces titres sont basés, il semble que la plupart de ces allégations sont trompeuses.

Les nouvelles proviennent d’une grande étude britannique qui cherche à savoir si les heures de coucher régulières affectent la lecture des enfants, les mathématiques et les scores de capacité spatiale à l’âge de sept ans.

L’étude a révélé que les heures de coucher irrégulières à l’âge de trois ans étaient indépendamment associées à des scores cognitifs légèrement inférieurs à l’âge de sept ans. Il a également constaté que dans les trois tests, les filles (mais pas les garçons) qui avaient des heures de coucher irrégulières à l’âge de sept ans avaient des scores légèrement inférieurs à ceux des enfants qui dormaient régulièrement.

Les chercheurs suggèrent que des habitudes de sommeil perturbées peuvent entraver la concentration des enfants, et que le manque de sommeil peut perturber la capacité du cerveau à apprendre.

Cependant, la régularité de l’heure du coucher est difficile à mesurer et peut être causée par des facteurs sous-jacents, comme une vie familiale chaotique, qui peut contribuer à une baisse du fonctionnement cognitif.

Alors que les chercheurs ont tenté de s’adapter à ces facteurs (connus sous le nom de facteurs de confusion), il est peu probable qu’ils aient complètement éliminé leur influence.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs du University College London et a été financée par le Conseil de recherches économiques et sociales.

Il a été publié dans le Journal of Epidemiology and Community Health.

Comme on pouvait s’y attendre, l’étude a été largement couverte dans les médias, avec certains rapports soulignant les avantages de coucher au coucher. Par exemple, ITV News a affirmé que l’heure du coucher régulière pouvait «augmenter la puissance cérébrale», un titre qui n’est pas soutenu par les résultats de cette étude.

Les résultats suggèrent en fait que l’heure du coucher irrégulière peut perturber le schéma normal du développement de l’enfant – les heures de coucher ne «boostent» ni ne perturbent le «cerveau».

Et même si la plupart des reportages étaient essentiellement justes, certaines affirmations ont surestimé les résultats de l’étude. Les chercheurs ont testé les mathématiques, la lecture et la capacité spatiale des enfants une seule fois. Bien qu’important, ce n’est pas une mesure fiable de l’intelligence des enfants ou du «pouvoir» de leur cerveau.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Ce fut une vaste étude de cohorte de plus de 11 000 sept ans au Royaume-Uni. Il a examiné s’il y avait des liens entre les heures de coucher normales dans la petite enfance et les résultats des tests cognitifs à l’âge de sept ans.

Une étude de cohorte permet aux chercheurs de suivre de grands groupes de personnes pendant de longues périodes, et d’étudier toute association entre le mode de vie (comme l’heure du coucher) et un résultat particulier (comme les résultats des tests cognitifs). Cependant, il ne peut à lui seul prouver une relation de cause à effet directe (causalité).

Les chercheurs disent que dans l’enfance, un sommeil réduit ou perturbé à des moments clés du développement pourrait avoir un impact important sur la santé tout au long de la vie. Mais la plupart des recherches sur le sommeil et la fonction cognitive ont été faites chez les adultes et les adolescents.

Les chercheurs affirment également qu’une vie de famille occupée et un emploi à temps plein pourraient laisser les parents et les soignants se sentir comme s’ils n’avaient pas assez de temps avec leurs enfants. Cela signifie qu’il pourrait y avoir un nombre croissant de parents ou d’aidants qui retardent l’heure du coucher ou ne s’en tiennent pas à une routine.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont utilisé un échantillon d’enfants de la Millennium Cohort Study. Il s’agit d’une étude de cohorte représentative à l’échelle nationale portant sur les résultats en matière de santé chez les enfants nés au Royaume-Uni entre 2000 et 2001.

Les familles ont été visitées à la maison lorsque les enfants avaient neuf mois et trois, cinq et sept ans. Au cours de ces visites, on a posé aux parents une série de questions sur les circonstances socioéconomiques et les habitudes familiales.

Lorsque les enfants étaient âgés de trois, cinq et sept ans, on leur demandait s’ils allaient toujours, habituellement, parfois ou jamais, se coucher à une heure régulière pendant les jours de semaine et pendant la période de service. Les chercheurs n’ont pas recueilli d’information sur les heures de coucher le week-end. Pour les enfants de cinq et sept ans qui dormaient régulièrement, les chercheurs ont également demandé à quelle heure ils allaient se coucher.

À l’âge de sept ans, des intervieweurs formés ont procédé à des évaluations cognitives des enfants. À l’aide de tests établis, les enquêteurs ont évalué trois aspects de la performance cognitive – la lecture, les mathématiques et la capacité spatiale (la capacité de penser à des objets en deux ou trois dimensions, comme utiliser une carte pour naviguer).

Les chercheurs ont mené deux analyses:

si le moment où un enfant se couche et la régularité de sa routine étaient associés à la performance dans des tests au même âge (une analyse transversale)

s’il y avait une association entre l’efficacité du test à sept heures et l’heure du coucher à trois et cinq ans – c’était pour voir s’il y avait un «effet cumulatif» du coucher sur la capacité cognitive ou s’il y avait des «périodes sensibles» durant la petite enfance où l’heure du coucher est plus critique, par exemple, si une perturbation de la routine du coucher dans la petite enfance conduit à des problèmes futurs

Les chercheurs ont créé différents modèles pour tenir compte des facteurs de confusion qui pourraient influencer les résultats de l’étude, notamment:

l’âge de l’enfant

l’âge de la mère

revenu familial

qualifications scolaires des parents

la santé psychologique de la mère

méthodes de discipline

activités quotidiennes

heures passées à regarder la télévision ou à utiliser un ordinateur

Les chercheurs ont utilisé trois types de modèles statistiques:

modèle A, qui a ajusté les résultats pour l’âge de l’enfant

le modèle B, qui tient compte des facteurs connus pour avoir un effet sur le développement cognitif, comme l’éducation parentale ou si les parents lisent ou racontent leurs histoires quotidiennes

modèle C, qui a ajusté les résultats pour les facteurs connus pour affecter la quantité et la qualité du sommeil, par exemple si un enfant a un téléviseur dans sa chambre

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont constaté que les heures de coucher irrégulières étaient plus fréquentes à l’âge de trois ans. À cet âge, environ un enfant sur cinq est allé se coucher à des moments différents. À l’âge de sept ans, plus de la moitié des enfants se sont couchés régulièrement entre 19h30 et 20h30.

À l’âge de sept ans, les filles qui ne dormaient pas régulièrement se sont avérées moins performantes que celles qui ont fait des tests de lecture, de mathématiques et de capacité spatiale. Ce résultat a été trouvé dans les trois modèles statistiques. La même association n’a pas été retrouvée chez les garçons du même âge.

Les heures de coucher irrégulières à l’âge de trois ans étaient associées de façon indépendante à des scores plus faibles en lecture, en mathématiques et en aptitudes spatiales à l’âge de sept ans chez les filles et les garçons.

Les filles qui n’avaient jamais dormi régulièrement à l’âge de trois, cinq et sept ans affichaient des scores de lecture, de mathématiques et d’espace significativement plus faibles à sept ans que les filles qui dormaient régulièrement. Pour les garçons, c’était le cas pour ceux qui avaient des heures de coucher irrégulières à deux des âges.

Les chercheurs ont constaté que les enfants qui avaient des heures de coucher irrégulières ou plus tard avaient tendance à provenir de milieux socialement défavorisés.

Ils étaient également plus susceptibles d’avoir des mères ayant une mauvaise santé mentale et d’avoir des routines plus défavorables, comme sauter le petit déjeuner ou avoir une télé dans la chambre à coucher.

Cependant, les contraintes de temps, l’emploi des parents et le fait que les parents aient l’impression de passer suffisamment de temps avec leur enfant n’étaient pas associés à des heures de coucher plus tardives ou irrégulières.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs suggèrent que des horaires inconscients au coucher pourraient affecter le développement cognitif en perturbant les rythmes circadiens ou en affectant la «plasticité» du cerveau – la capacité à acquérir et à retenir l’information.

Ils suggèrent également que l’effet est cumulatif et que l’âge de trois ans pourrait être une période sensible où le développement cognitif est affecté par des heures de coucher tardives ou incohérentes. Ils disent que les filles pourraient être plus sensibles aux heures de coucher irrégulières que les garçons.

Ils suggèrent également que les heures de coucher inconsistantes pendant l’enfance pourraient avoir des effets d’entraînement tout au long de la vie.

Ils ajoutent que des politiques sont nécessaires pour mieux aider les familles à «créer des conditions propices à l’épanouissement des jeunes enfants».

Conclusion

Il s’agissait d’un grand échantillon national représentatif d’enfants qui ont été suivis pendant plusieurs années, de sorte que les résultats sont plus susceptibles d’être fiables que de petites études courtes.

Le sommeil régulier est important pour la santé des enfants et les enfants ont besoin de plus de sommeil que les adultes. Il n’est donc pas surprenant que les enfants qui se couchent vers la fin de l’âge de sept ans se comportent moins bien.

On s’inquiète également de la suggestion selon laquelle l’heure du coucher irrégulière à un âge plus précoce pourrait affecter la performance mentale des enfants à l’âge de sept ans.

Cependant, il convient de noter que l’étude a les limites suivantes:

les enfants ont été testés seulement pour la capacité cognitive une fois

ne pas coucher régulièrement à trois heures était associé à une petite différence dans les résultats des tests à sept ans.

il est possible que d’autres facteurs, tels que la privation sociale, aient affecté les résultats des tests, bien que les auteurs aient essayé de les prendre en compte

l’étude s’est appuyée sur le rappel parental des heures de coucher, ce qui pourrait affecter la fiabilité des données rapportées

comme le soulignent les auteurs, il n’y avait pas de données directes sur la quantité et la qualité réelles du sommeil des enfants – une étude qui aurait permis d’obtenir des résultats plus précis

Les routines au coucher sont importantes pour les enfants. Toute personne qui a des problèmes persistants à mettre au lit de jeunes enfants devrait parler à leur médecin généraliste.

En savoir plus sur les problèmes de sommeil courants chez les enfants.